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03/07/2014

Billy en tous genres

A moi seul bien des personnages : en emportant en vacances le dernier roman de John Irving (In One Person, 2013, traduit de l’anglais (Etats-Unis) par Josée Kamoun et Olivier Grenot), j’espérais retrouver le rythme endiablé de ses premiers romans – les péripéties inattendues n’y manquent pas – et je ne me doutais pas de tout ce qui se cachait derrière ce titre emprunté à Shakespeare repris en épigraphe : « Je joue à moi seul bien des personnages /  Dont nul n’est satisfait » (Richard II). 

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Débutant par le portrait de Miss Frost, qui s’occupe de la Bibliothèque municipale, à qui le narrateur (à présent sexagénaire) doit et son premier émoi sexuel et son éveil littéraire (en relisant aussitôt après l’avoir lu pour la première fois De grandes espérances de Dickens, il décide de devenir écrivain), ce gros roman de près de six cents pages est l’histoire d’une vie sur ces deux registres : la magie des mots, le trouble des attirances physiques.

Dans la troupe de théâtre amateur de First Sister (Vermont), la mère de Billy était souffleuse, son beau-père Richard Abbott acteur (ses parents avaient divorcé avant qu’il ait deux ans) et son grand-père qui adorait s’habiller en femme interprétait avec talent des rôles féminins. L’amour du théâtre, le besoin de jouer, la distribution des rôles, c’est l’univers familier dans lequel le garçon grandit en observant et en s’interrogeant sur bien des choses.

Avant d’avoir le béguin pour Miss Frost, Billy se sentait déjà attiré par son beau-père, et ces béguins « soudains, inexplicables » qui l’envahissent à l’âge de treize ans lui donnent envie de lire des romans où des jeunes gens ressentent ce genre de choses. En découvrant, dans l’ordre, Tom Jones, Les Hauts de Hurlevent et Jane Eyre, Billy comprend qu’en littérature, « pour faire un voyage captivant, il suffisait d’une histoire d’amour à la fois crédible et terrible ».

A quinze ans, l’arrivée d’une nouvelle famille d’enseignants, les Hadley, rapproche Billy de leur fille Elaine, qui a un an de moins que lui. Elle possède une voix étonnamment forte, une diction parfaite, et c’est elle qui fait remarquer à la mère de Billy qu’il n’arrive pas à prononcer correctement certains mots. Mais lorsqu’il entre à la Favorite River Academy, au contact de garçons de son âge, il se découvre « des penchants inavouables » qu’il garde pour lui, comme son admiration éperdue pour Kittredge, « le lutteur au corps superbe entre tous », dont Elaine aussi tombe amoureuse, bien qu’elle et Billy s’affichent par commodité comme un couple.

A moi seul bien des personnages est donc d’abord une quête de soi. John Irving montre comment son jeune héros peine à se situer par rapport à la question du genre : ni homo ni hétéro, Billy se découvrira peu à peu, maladroitement, bisexuel – ce qui déplaît dans les deux camps. L’explosion des désirs, la recherche de l’âme sœur, les déguisements sociaux, sans compter les mises en scène successives auxquelles Billy prend part d’une manière ou d’une autre (ce qui nous vaut aussi d’intéressants commentaires sur les pièces), c’est une matière très romanesque et Irving excelle à y semer les rebondissements et les coups de théâtre.

Mais l’accumulation des cas de figure – travestis, transsexuels, transgenres – et la description crue des pratiques sexuelles font dériver le roman vers une approche presque sociologique de l’évolution des mœurs dans la seconde moitié du XXe siècle, avec leur lot de souffrances tant morales que physiques, le sida, etc. « Avec l’âge, Bill, la vie devient une longue suite d’épilogues. » Ce trop-plein finit par étouffer la part sensible du récit, une fiction qui emprunte largement à la vie d’Irving lui-même. 

« Quand j’ai commencé à penser à ce roman, je savais que j’allais écrire à propos d'un bisexuel de ma génération, à la première personne du singulier, je savais quels allaient être les autres personnages. Et que je devrais être sexuellement explicite comme l’étaient et le sont tous les écrivains gays que j’ai lus et admirés au fil des ans » a confié l’auteur (M.-Ch. Blais, John Irving : le monde selon Billy, La Presse).

Commentaires

Même sensation pour moi, j'ai fini le livre un peu en diagonale car je me suis lassée

Écrit par : Dominique | 03/07/2014

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Je vais donc rester sur le plaisir de lecture de ses premiers romans. Celui-ci ne me tente pas beaucoup.

Écrit par : Aifelle | 03/07/2014

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Il n'a pas, semble-t-il, suivi ce propos: « pour faire un voyage captivant, il suffisait d’une histoire d’amour à la fois crédible et terrible ».
Dommage, nous on aime les voyages captivants...

Écrit par : Colo | 03/07/2014

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et on aime les histoires d'amour crédibles même si elles ne sont pas terribles ;-)

Écrit par : Adrienne | 03/07/2014

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@ Dominique : Un bon début mais le récit se perd et lasse, en effet.

@ Aifelle : Je comprends très bien que tu préfères en rester là.

@ Colo : Le roman que je lis pour l'instant, conseillé par toi, suit cette définition à merveille !

@ Adrienne : N'est-ce pas ? Bonne soirée, Adrienne, par ce beau temps.

Écrit par : Tania | 03/07/2014

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Intéressant! Le début me semble tout à fait accrochant, bien mis en scène, bien observé. Un milieu artistique et donc sans trop de barrières. Et puis si en effet ça dérape vers le trop descriptif et une abondance de ... lieux communs, finalement, ça doit bien décevoir d'une aussi belle plume. Belle plume et histoire qui dérape, en somme...

Écrit par : Edmée De Xhavée | 04/07/2014

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@ Edmée De Xhavée : C'est tout à fait cela, et même la piste théâtrale si intéressante au début est peu à peu délaissée, alors qu'elle offrait un bon contrepoint.

Écrit par : Tania | 04/07/2014

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Pas sûr du tout que ce genre de récit me convienne plus que vous.
Je n'ai encore pas lu Irving, si je le fais je m'orienterai sans doute vers un titre que vous avez mentionné ici en 2012 "Échapper à la nuit".

Écrit par : christw | 04/07/2014

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Ou pourquoi pas avec "Le monde selon Garp" ou un des premiers titres cités dans ce billet-là ? Bonne soirée, Christw, peut-être devant le petit écran en ce soir de match ?

Écrit par : Tania | 04/07/2014

J'ai abandonné en cours de route. Oui, retenons ses romans plus anciens.

Écrit par : keisha | 05/07/2014

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Je ne me lancerai donc pas dans ce pavé, et préfère rester sur ses livres que j'ai adorés: le monde selon Garp, un enfant de la balle, et surtout Une prière pour Owen mon préféré.
Un conseil pour la valise lectures de l'été?
Bon weekend
Elisa

Écrit par : Slow down | 05/07/2014

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@ Keisha : Sur ces questions délicates, Irving na fait pas dans la dentelle, il est vrai.

@ Slow down : Je n'ai pas lu "Un enfant de la balle", tu le recommandes ? Bon week-end, Elisa.

Écrit par : Tania | 05/07/2014

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Oui, je le recommande car il vaut vraiment la peine d'être lu, du pur Irving! Tu me diras ce que tu en as pensé?
Biz
Elisa

Écrit par : Slow down | 05/07/2014

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C'est noté. S'il me plaît, tu le retrouveras ici. Bon dimanche.

Écrit par : Tania | 06/07/2014

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